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"Il y a beaucoup de bonté dans les prisons"; le témoignage du cardinal Pell sur sa détention dans les prisons australiennes

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De First Things :

MON SÉJOUR EN PRISON

par George Cardinal Pell

Août 2020

Il y a beaucoup de bonté dans les prisons. Parfois, j'en suis sûr, les prisons peuvent être l'enfer sur terre. J'ai eu la chance d'être en sécurité et d'être bien traité. J'ai été impressionné par le professionnalisme des gardiens, la foi des prisonniers et l'existence d'un sens moral même dans les endroits les plus sombres.

J'ai été en isolement pendant treize mois, dix à la prison d'évaluation de Melbourne et trois à la prison de Barwon. À Melbourne, l'uniforme de la prison était un survêtement vert, mais à Barwon, on m'a donné les couleurs rouge vif d'un cardinal. J'avais été condamné en décembre 2018 pour des délits sexuels historiques contre des enfants, malgré mon innocence, et malgré l'incohérence du dossier du procureur de la Couronne contre moi. Finalement (en avril de cette année), la Haute Cour d'Australie devait annuler mes condamnations dans un jugement unanime. Dans l'intervalle, j'ai commencé à purger ma peine de six ans.

À Melbourne, je vivais dans la cellule 11, unité 8, au cinquième étage. Ma cellule mesurait sept ou huit mètres de long et environ deux mètres de large, juste assez pour mon lit, qui avait une base ferme, un matelas pas trop épais et deux couvertures. A gauche en entrant, il y avait des étagères basses avec une bouilloire, une télévision et un espace pour manger. De l'autre côté de l'allée étroite, il y avait une cuvette avec de l'eau chaude et froide et une douche avec de l'eau chaude de bonne qualité. Contrairement à ce qui se passe dans de nombreux hôtels chics, une lampe de lecture efficace se trouvait dans le mur au-dessus du lit. Comme mes deux genoux avaient été remplacés quelques mois avant mon entrée en prison, j'ai d'abord utilisé une canne et on m'a donné une chaise d'hôpital plus haute, ce qui était une bénédiction. Les règlements sanitaires exigent que chaque prisonnier dispose d'une heure par jour à l'extérieur, et j'ai donc été autorisé à faire deux demi-heures à Melbourne. Nulle part dans l'unité 8 il n'y avait de vitre transparente, donc je pouvais reconnaître le jour de la nuit, mais pas beaucoup plus, de ma cellule. Je n'ai jamais vu les onze autres prisonniers.

Je les ai certainement entendus. L'unité 8 avait douze petites cellules le long d'un mur extérieur, avec les prisonniers "bruyants" à une extrémité. Je me suis retrouvé dans la partie "Toorak", du nom d'une riche banlieue de Melbourne, exactement la même que la partie bruyante, mais généralement sans pétards ni cris, sans les angoisses et la colère, qui étaient souvent produites par la drogue, en particulier la méthamphétamine. Je m'émerveillais de voir combien de temps ils pouvaient taper du poing, mais un gardien m'a expliqué qu'ils donnaient des coups de pied en piaffant comme des chevaux. Certains inondaient leurs cellules ou les encrassaient. De temps en temps, on appelait l'équipe des chiens, ou il fallait neutraliser quelqu'un. La première nuit, j'ai cru entendre une femme pleurer ; un autre prisonnier appelait sa mère.

J'étais en isolement pour ma propre protection, car les personnes condamnées pour abus sexuels sur des enfants, en particulier les membres du clergé, sont vulnérables aux attaques physiques et aux abus en prison. Je n'ai été menacé de cette manière qu'une seule fois, alors que je me trouvais dans l'une des deux aires d'exercice adjacentes séparées par un haut mur, avec une ouverture à hauteur de tête. Alors que je faisais le tour du périmètre, quelqu'un m'a craché dessus à travers le grillage de l'ouverture et a commencé à m'accabler. C'était une surprise totale, alors je suis retourné furieux à la fenêtre pour affronter mon agresseur et le réprimander. Il s'est enfui de la ligne de front hors de ma vue mais a continué à m'accabler, en tant qu'"araignée noire" et autres termes peu flatteurs. Après ma première réprimande, je suis resté silencieux, bien que je me sois ensuite plaint pour ne pas sortir pour faire de l'exercice si ce type était à côté. Un jour ou deux plus tard, le surveillant de l'unité m'a dit que le jeune délinquant avait été transféré, parce qu'il avait fait "quelque chose de pire" à un autre prisonnier.

À quelques autres occasions, pendant le long confinement de 4h30 du soir à 7h15 du matin, j'ai été dénoncé et maltraité par d'autres prisonniers de l'unité 8. Un soir, j'ai entendu une violente dispute sur ma culpabilité. Un défenseur a annoncé qu'il était prêt à soutenir l'homme qui avait été soutenu publiquement par deux premiers ministres. L'opinion quant à mon innocence ou ma culpabilité était divisée entre les prisonniers, comme dans la plupart des secteurs de la société australienne, bien que les médias, à quelques splendides exceptions près, aient été amèrement hostiles. Un correspondant qui avait passé des décennies en prison a écrit que j'étais le premier prêtre condamné dont il avait entendu parler et qui bénéficiait d'un quelconque soutien parmi les prisonniers. Et je n'ai reçu que de la gentillesse et de l'amitié de mes trois compagnons de cellule de l'unité 3 à Barwon. La plupart des gardiens des deux prisons ont reconnu mon innocence.

L'antipathie des prisonniers envers les auteurs d'abus sexuels sur mineurs est universelle dans le monde anglophone - un exemple intéressant de la loi naturelle qui émerge dans l'obscurité. Nous sommes tous tentés de mépriser ceux que nous définissons comme pires que nous. Même les meurtriers partagent le mépris envers ceux qui violent les jeunes. Aussi ironique soit-il, ce mépris n'est pas entièrement mauvais, car il exprime une croyance en l'existence du bien et du mal, du bien et du mal, qui fait souvent surface dans les prisons de manière surprenante.

De nombreux matins, dans l'unité 8, je pouvais entendre les chants de prière musulmans. Les autres matins, les musulmans étaient un peu relâchés et ne chantaient pas, bien qu'ils priaient peut-être en silence. En prison, le langage était grossier et répétitif, mais j'entendais rarement des jurons ou des blasphèmes. Le prisonnier que j'ai consulté pensait que ce fait était un signe de croyance, plutôt qu'un gage de l'absence de Dieu. Je soupçonne les prisonniers musulmans, pour leur part, de ne pas tolérer le blasphème.

Les prisonniers de nombreuses prisons m'ont écrit, certains régulièrement. L'un d'eux était l'homme qui avait installé l'autel lorsque j'ai célébré la dernière messe de Noël à la prison de Pentridge en 1996, avant sa fermeture. Un autre m'a simplement annoncé qu'il était perdu et dans le noir. Puis-je vous suggérer un livre ? Je lui ai recommandé de lire l'Evangile de Luc et de commencer par la première épître de Jean. Un autre était un homme d'une foi profonde et un dévot du Padre Pio de Pietrelcina. Il a rêvé que je serais libéré. Il s'est avéré que c'était prématuré. Un autre m'a dit que les criminels de carrière s'accordaient à dire que j'étais innocent et que j'avais été "recousu" - ajoutant qu'il était étrange que les criminels puissent reconnaître la vérité, mais pas les juges.

Comme la plupart des prêtres, mon travail m'avait mis en contact avec une grande variété de personnes, je n'étais donc pas trop surpris par les prisonniers. Les gardiens étaient une surprise et une agréable surprise. Certains étaient amicaux, un ou deux étaient hostiles, mais tous étaient professionnels. S'ils avaient été résolument silencieux, comme les gardiens l'ont été pendant des mois lorsque le cardinal Thuận était en isolement au Vietnam, la vie aurait été beaucoup plus difficile. Sœur Mary O'Shannassy, aumônier catholique principal de Melbourne, avec vingt-cinq ans d'expérience, qui fait du bon travail - un homme condamné pour meurtre m'a dit qu'il avait un peu peur d'elle - a reconnu que l'unité 8 est bien dotée en personnel et bien gérée. Après avoir perdu mon appel devant la Cour suprême de l'État de Victoria, j'ai envisagé de ne pas faire appel devant la Haute Cour australienne, en raison du fait que si les juges devaient simplement resserrer les rangs, je n'avais pas besoin de coopérer à une mascarade coûteuse. Le patron de la prison de Melbourne, un homme plus grand que moi et un franc-tireur, m'a encouragé à persévérer. J'ai été encouragé et je lui suis toujours reconnaissant.

Le matin du 7 avril, la télévision nationale a retransmis l'annonce de mon verdict par la Haute Cour. J'ai regardé dans ma cellule sur la chaîne 7, alors qu'un jeune reporter surpris informait l'Australie de mon acquittement et devenait encore plus perplexe devant l'unanimité des sept juges. Les trois autres prisonniers de mon unité m'ont félicité, et j'ai rapidement été libéré dans un monde verrouillé par le coronavirus. Mon voyage a été bizarre. Deux hélicoptères de la presse m'ont suivi de Barwon au couvent des carmélites de Melbourne, et le lendemain, deux voitures de presse m'ont accompagné sur les 880 kilomètres qui séparent Sydney de la ville.

Pour beaucoup, le temps passé en prison est l'occasion de réfléchir et de se confronter à des vérités fondamentales. La vie en prison m'a débarrassé de toute excuse selon laquelle j'aurais été trop occupé pour prier, et mon horaire régulier de prière m'a soutenu. Dès le premier soir, j'avais toujours un bréviaire (même si c'était hors saison), et je recevais la Sainte Communion chaque semaine. À cinq reprises, j'ai assisté à la messe, bien que je n'aie pas pu la célébrer, ce que j'ai particulièrement déploré à Noël et à Pâques.

Ma foi catholique m'a soutenu, en particulier la compréhension que ma souffrance ne devait pas être inutile mais pouvait s'unir à celle du Christ Notre Seigneur. Je ne me suis jamais sentie abandonné, sachant que le Seigneur était avec moi - même si je n'ai pas compris ce qu'il faisait pendant la plus grande partie des treize mois. Pendant de nombreuses années, j'avais dit aux souffrants et aux perturbés que le Fils de Dieu avait lui aussi des épreuves sur cette terre, et maintenant j'étais moi-même consolé par ce fait. J'ai donc prié pour mes amis et mes ennemis, pour mes partisans et ma famille, pour les victimes d'abus sexuels, pour mes compagnons de cellule et les gardiens.

Le cardinal George Pell est préfet émérite du Secrétariat du Vatican pour l'économie.

Commentaires

  • Personnellement, je ne doute pas de l'innocence du cardinal Pell. Pourquoi le pape François n'a jamais eu l'idée de se rendre en Australie le visiter dans sa prison? L'injustice du tribunal de l'Inquisition enfermant à vie le comte de Cagliostro en 1795 pour appartenance à la Franc Maçonnerie a été plus que coupable, surtout que cet homme de Dieu venait pour ramener les FM à la vraie foi évangélique et avait condamné l'attitude des Philalètes à Paris...L'Eglise ne s'est jamais repentie de ses crimes durant l'Inquisition.

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